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穀歌FB盯上天空互聯網:熱氣球VS無人機

                                                                           2016-03-06

 

 

  從新西蘭、澳大利亞到美國南部再到印尼,不到三年時間,穀歌“散播”無線網絡信號的熱氣球又飄向了斯裏蘭卡上空。

  這項名為“ProjectLoon”的計劃,是穀歌X實驗室裏誕生的又一個狂想。穀歌CEO桑達爾·皮查伊(SundarPichai)曾經在社交網絡上發文感慨,ProjectLoon曾經只是作為一個實驗性想法而啟動的項目。“一想到這個項目,就會覺得有點瘋狂。”

  盡管這種“熱氣球網絡”在操作性和穩定性上仍舊面臨挑戰,但按照計劃,該項目副主管麥克·卡西迪(MikeCassidy)透露,Loon項目計劃在2016年發射300多只熱氣球,進行連續不斷地環球飛行,屆時將“在全球范圍內建立一個連續的互聯網服務帶”。

  天空互聯網

  早在2013年,穀歌在新西蘭上空發射了首批30個氣球散播網絡信號。當時,有50名家中安裝了特制接收器的新西蘭居民參與了這一實驗。

  此後,穀歌又在澳大利亞內陸和美國南部、巴西等國家和地區進行了熱氣球測試。

  去年年底,有消息稱穀歌的“ProjectLoon”項目已經開始向美國聯邦通信委員會(FCC)提交牌照申請文件,以在全美50個州和波多黎各范圍內測試使用毫米波頻帶的無線傳輸。

  而在近日ProjectLoon位於斯裏蘭卡的測試中,斯裏蘭卡信息和通信技術局局長穆亨桑·卡納吉(MuhunthanCanagey)表示,第一個試驗氣球已於本周一進入斯裏蘭卡領空。

  卡納吉表示,首個氣球從南美升空,目前正經過斯裏蘭卡南部地區。另兩個氣球將於本月末到達斯裏蘭卡的海岸線。其中之一剛剛離開非洲東海岸,預計將於下周抵達,而另一個預計將在12天內抵達。這些氣球的飛行時間約為180天,可以循環利用。

  值得注意的是,這次在斯裏蘭卡進行的試驗,是繼去年在印尼宣布的試驗的高級階段,在這一階段試驗中,政府和當地的電信運營商將扮演積極的角色。

  此前穀歌認為,ProjectLoon如果能與電信運營商公司合作的話,將可能演變為一個價值10億美元的業務。

  穀歌之所以選擇斯裏蘭卡,很大程度上與斯裏蘭卡的網絡普及程度有關。在斯裏蘭卡超過2000萬的人口中,僅僅有330萬移動互聯網連接和6.3萬的固定線路互聯網用戶。而且斯裏蘭卡的面積較小僅有約6.5萬平方公裏,這也使得ProjectLoon項目更容易部署。

  如果測試成功,那麼斯裏蘭卡將成為繼梵蒂岡之後,全球第二個完全覆蓋LTE網絡的國家。

  公開資料顯示,斯裏蘭卡在1989年成為了南亞地區首個推出手機的國家。2004年,斯裏蘭卡又率先啟用了3G網絡。兩年前,斯裏蘭卡的4G網絡投入使用。根據世界銀行的數據,斯裏蘭卡也是全球數據服務價格最低的國家之一。

  熱氣球的秘密

  盯上天空的不只是穀歌。

  此前,Facebook首席執行官馬克-紮克伯格(MarkZuckerberg)透露,Facebook正在開發一種激光通信系統,從天空傳輸數據。開發激光通信系統是FacebookInternet.org項目的一部分。它還在開發利用太陽能動力無人機,把互聯網接入部署到那些網絡基礎設施不完善的發展中國家。

  無人機服務商SkycatchCEO克裏斯-桑斯(ChristianSanz)曾作出對比,當涉及到遠距離飛行時,固定翼無人機更可靠,因其消耗的電池電量低,而熱氣球停留在空中所面臨的風險更大,移動比較慢。不過另一方面,氣球對於地面上的人們則更加安全。

  和Facebook利用無人機提供相比,穀歌放飛的這些熱氣球如何傳播網絡信號?

  公開資料顯示,目前該計劃采用的氣球是以球中球的方式,分別在內外層打入氦氣與空氣,好讓氣球飄至空中並隨風向調整高度。在熱氣球上,同時還配有無線電接收器、電腦、高度控制設備以及太陽能電池板等設備。

  這些氣球一旦進入平流層,會升至比商業航班高一倍的高度,肉眼幾乎看不見。

  值得一提的是,和2013年時的熱氣球相比,現在Loon項目使用的熱氣球質量要好得多而且更容易裝配。

  MikeCassidy在此前接受采訪時表示,早期的時候,每只氣球只能持續5天、7天或者10天的時間,而現在它們能夠堅持的飛行時間長達187天。

  在發射氣球的過程中,過去裝配熱氣球需要十多位技術人員花費一兩個小時,而現在氣球的發射實現了部分的自動化,通過一個50英尺(15.24米)高、球形的Autolauncher設備,再加上幾個人的幫忙,只需要15分鍾就能讓氣球升空。

  不僅如此,通過ProjectLoon提供的網絡連接也比之前要好許多。之前這些氣球提供的服務有點類似於3G網絡,但是現在的數據傳輸速度已經達到10Mbps。

  而在高空的網絡信號傳輸上,穀歌表示已找到一種方式,能夠實現氣球與氣球之間的高頻互聯網信號傳送。這意味著,氣球距離地面站的距離可以達到400公裏,甚至800公裏。而其中的技術挑戰之一在於,如何找到一種可靠的方式,使氣球在合適的時機和合適的高度精確指向其他氣球。

  AstroTeller曾坦承:“我們試過銀色圓形氣球,也試過巨型枕頭狀氣球和藍鯨尺寸的超級大氣球,但多數都失敗銷毀。”

  而ProjectLoon在全球范圍內的測試也並非一帆風順。此前在印度,就曾傳出氣球聯網項目ProjectLoon遇阻的消息。

  現在談ProjectLoon商業化也有些早。不過在業內人士看來,穀歌之所以在網絡基礎服務設施建設方面投入重金,其目的還是在於搭建自己的生態系統,涉及新微處理器、低價智能手機、安卓操作系統等鏈條。

  還有分析人士預測,ProjectLoon將成為一項龐大業務,甚至超過YouTube,後者目前每年為穀歌帶來約40億美元營收。“想象一下,即使45億無法上網的人中只取5%,那也有2.5億人。如果這些人每月只拿出很小一部分收入,比如5美元,穀歌一個月就可以獲得10億美元以上營收,一年營收超過100億美元,因此這是個非常好的生意”。

  而想要用天空中的移動網絡連接起世界上各個角落的穀歌,“野心”不只是氣球。

  近日有消息顯示,穀歌ProjectLoon團隊已經開展一項新的名為ProjectSkybender的秘密計劃:通過太陽能無人機傳送5G移動網絡。

  這一技術的關鍵在於采用毫米波(millimeterwave,mmWave)技術來提升未來的無線通信。依托毫米波,能夠比目前的4GLTE傳輸速度快40倍。但目前的困難在於,毫米波的傳輸在一段距離後就會消失,還不能達到手機的接收范圍。

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